César Nombela

El átomo a la vista

La Biología y la Medicina progresan, entre otras cosas, gracias a la observación de imágenes

MADRIDActualizado:

El holandés Leeuwenhoek pudo observar microbios en el siglo XVII con una lupa de alta resolución. Dos siglos se tardó en convencer a la comunidad científica de la existencia de la vida microbiana. Cajal, en el siglo XIX-XX, con su genial destreza para teñir células y tejidos, demostró que la célula nerviosa, la neurona, se comunica a través de sinapsis, lo que prefigura no sólo la imagen sino la función del sistema nervioso. Progresan la Biología y la Medicina, entre otras cosas, gracias a la observación de imágenes. Pero sobre todo cuando la imagen informa no sólo de la estructura sino de la función normal y la patológica.

El Premio Nobel de Químicaviene reconociendo avances en la obtención de potentes imágenes de estructuras biológicas, en las que se puede ver hasta la posición de los átomos. La clave está en la radiación utilizada para observar, el ojo humano sólo percibe la luz visible, pero otras radiaciones desde los rayos X hasta la resonancia magnética de núcleos atómicos permiten mucha mayor resolución por tener menor longitud de onda. El científico Ramakrishnan, Nobel en 2008, cuya intervención este verano en Santander aportó especial brillo a nuestros Cursos Avanzados de la UIMP, logró cristales de ribosomas para observar su estructura mediante difracción de rayos X.

Espectaculares resultaron las imágenes de esta estructura biológica, incluso cuando fija antibióticos de los que usamos para tratar infecciones. Pero el Nobel de Química de este año aporta un paso más. Los premiados, Frank, Henderson y Dubochet, han vuelto a la microscopía electrónica abandonando la difracción de rayos X. Fijando estructuras biológicas, mediante congelación rápida a temperaturas muy bajas, logran imágenes de resolución a nivel atómico de todo tipo de proteínas y los complejos a que dan lugar, sin necesidad de recurrir a la tediosa cristalización, algo que ya se amplía a gran parte de la enorme variedad de moléculas biológicas. La mayor profundidad del conocimiento biológico seguirá para beneficio de la Medicina.

CÉSAR NOMBELA