Chimenea próxima al volcán Kilauea, el más activo de Hawái
Chimenea próxima al volcán Kilauea, el más activo de Hawái - G.E. Ulrich, USGS
NATURE

El cambio de dirección que «revolvió las tripas» de los volcanes de Hawái

Un movimiento de la placa tectónica del Pacífico «dividió en dos» el mayor punto caliente de la Tierra, y creó dos hileras paralelas de volcanes en el archipiélago

G.L.S.
MADRIDActualizado:

Las 18 islas del archipiélago de Hawái se formaron hace millones de años por la acción de los volcanes. Todos ellos están levantados sobre un «punto caliente», una formación geológica que aparece cuando bajo una placa tectónica se produce una gran acumulación de magma (o pluma), que poco a poco va ascendiendo hacia la superficie a través de estos volcanes. Lo curioso es que la teoría del punto caliente explica que las plumas permanecen quietas mientras que las placas tectónicas pueden moverse sobre ellas. Esto hace que un mismo punto caliente genere hileras de volcanes, a medida que la placa se desliza encima de él. En Hawái, uno de estos puntos generó una hilera de 80 volcanes que se extiende unos 6.000 kilómetros y que llega hasta las islas Aleutianas.

Esquema de un punto caliente sobre el que se mueve una placa
Esquema de un punto caliente sobre el que se mueve una placa - Tim Jones, ANU

Dado que los cambios de movimiento de las placas tectónicas han ocurrido muchas veces durante la historia de la Tierra, los investigadores han pronosticado que en el futuro las hileras volcánicas de Loa y Kea serán una sola. Por eso, más adelante, cuando los volcanes nazcan al sureste de la Isla Grande de Hawái, podrían estar formando una única línea.

Estos científicos han recordado que las plumas volcánicas han jugado un papel muy relevante en la historia de la Tierra. Han estado implicadas en extinciones masivas de especies, en la creación de diamantes y en la rotura de continentes. Además, son las responsables de crear volcanes e islas lejos de los bordes de las placas tectónicas, como es más habitual.

El inmenso punto caliente de Yellowstone

Según Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS), en los últimos 10 millones de años han estado activos más de 100 puntos calientes, en lugares como Islandia, Azores o las islas Galápagos. Uno de los más famosos es el que hay en el Parque Nacional de Yellowstone, donde en los últimos cientos de miles de años han ocurrido tres erupciones gigantescas. Actualmente, se cree que allí existe un complejo hidrotermal lleno de vapor y agua caliente rodeando una inmenso pluma (cuerpo e magma). El terreno experimenta cambios de altura de un centímetro cada año, lo que indica que la región aún está activa desde el punto de vista geológico.