Admisión de un senior wrangler en 1842
Admisión de un senior wrangler en 1842 - Wikimedia
ABCdario de las Matemáticas

El examen de matemáticas de Cambridge que causaba crisis nerviosas

En los siglos XVIII, y XIX, todos los estudiantes de la universidad británica debían aprobar el complicadísimo tripos matemático si querían recibir el título de graduado. Era tan exigente que la mejor nota no llegaba al 5 actual y se consideraba todo un logro sacar un ¡0,14! Algunos caían enfermos y sufrían colapsos, y la leyenda negra incluso atribuye a la prueba una muerte por derrame cerebral

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Los tripos son los exámenes para obtener el grado en la Universidad de Cambridge, una de las universidades más antiguas del mundo, fundada en 1209. En el siglo XV todos los candidatos tenían que realizar un debate oral en latín (de donde deriva el término 'wrangler', persona que toma parte en una discusión) con un representante de la universidad que se sentaba en un taburete de tres patas (en latín, trypus).

Raúl Ibáñez Torres, profesor de matemáticas en la UPV/EHU, miembro de la Comisión de Divulgación de la RSME
Raúl Ibáñez Torres, profesor de matemáticas en la UPV/EHU, miembro de la Comisión de Divulgación de la RSME

Hacia 1725 el debate oral fue sustituido por un examen escrito de matemáticas, el tripos matemático (inicialmente denominado examen de la Casa del Senado, por el lugar en el que tenían lugar los exámenes), aunque se mantuvo una parte de discusión oral en inglés. Se consideraba que las matemáticas eran un conocimiento básico importante para los jóvenes estudiantes, puesto que su estudio fortalecía y desarrollaba las facultades de la mente y les preparaba para su posterior desarrollo intelectual. El examen se realizaba en enero, tras los diez trimestres oficiales, más de tres cursos, en la universidad.

La Casa del Senado en la Universidad de Cambridge
La Casa del Senado en la Universidad de Cambridge - Wikimedia

Era un examen muy difícil. El científico Francis Galton (1822-1911), en su libro Genio hereditario (1869), menciona que un año de la década de 1860 de los 17.000 puntos en juego en el examen, el senior wrangler obtuvo 7.634, el segundo wrangler 4.123 y el estudiante junior optime con la puntuación más baja, tan solo 237. Y estos eran los mejores, los de la lista de honor. Si trasladamos estas puntuaciones a un examen actual, puntuado sobre 10, la mejor nota era un 4,49, ni siquiera llega al 5, y la peor de las notas, pero del grupo de honor, la de los mejores de la universidad ese año, era un 0,14, ¡¡un 0,14!!.

Galton sufrió una crisis nerviosa y acabó con un grado ordinario. El erudito norteamericano Charles A. Bristed sufrió un colapso físico, quedando en los últimos lugares de la lista de junior optimes. El político y economista Henry Fawcett (1833-1884), favorito para senior wrangler, acabó siendo séptimo wrangler tras sufrir trastornos nerviosos e insomnio. El senior wrangler de 1859, James Wilson, sufrió una crisis nerviosa tras los exámenes y al recuperarse había olvidado todas las matemáticas estudiadas. O el también senior wrangler James Savage fue encontrado muerto en una zanja tres meses después del examen, el motivo de la muerte fue un derrame cerebral, posiblemente producido por el enorme esfuerzo realizado. Estos son solo algunos casos de la historia negra de este sistema.

Además, no a todos los estudiantes se les daban bien las matemáticas, así el escritor y político Thomas Macaulay (1800-1854) las aborrecía y el naturalista Charles Darwin (1809-1882) no estaba interesado en ellas. Ambos aspiraron solo a un grado ordinario.

Hacia el final de la hegemonía matemática

En 1822 se crearía el tripos clásico, pero hasta el año 1850 solo se podían presentar aquellos que habían obtenido honores en el matemático. Los siguientes tripos en crearse, en la década de 1860, fueron los de ciencias morales y ciencias naturales. En la actualidad existen 28 tripos modernos, es decir, exámenes para obtener el título de graduado por la universidad de Cambridge.

El ABCDARIO DE LAS MATEMÁTICAS es una sección que surge de la colaboración con la Comisión de Divulgación de la Real Sociedad Matemática Española (RSME).