El Falcon Heavy en la plataforma de lanzamiento de Cabo Cañaveral, en Florida (EE.UU.) - Space X

Despegue histórico del supercohete Falcon Heavy

Space X ha hecho historia al lograr un lanzamiento exitoso de su nuevo cohete pesado diseñado para enviar cargas a la Luna y a Marte

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22.25 Seguimos sin saber qué ha pasado con la etapa inferior central del Falcon Heavy, uno de los tres cohetes que debía aterrizar en Tierra después del lanzamiento. Mientras tanto, la etapa superior sigue funcionando correctamente y alejando al descapotable de la Tierra. Ha alcanzado su apogeo (el punto más alejado de su órbita), a 7.000 kilómetros, y pasará las próximas cinco horas atravesando el convulso cinturón de Van Allen. En cuanto a la etapa inferior central, todo indica que ha habido algún tipo de problema y que se ha perdido en el regreso a la plataforma sobre el Atlántico donde debía posarse. Aunque así fuera, el éxito de Space X de hoy ha sido histórico.

Hoy la compañía ha logrado aterrizar los cohetes Falcon en al menos 24 ocasiones. Y ha enviado al espacio un cohete pesado capaz de mandar cargas a la Luna y a Marte y que será crucial en una carrera espacial en los próximos años. Lo que está por llegar estará marcado por misiones al espacio mucho más baratas gracias a compañías privadas y gracias a los cohetes reutilizables. En el panorama encontraremos el envío de más satélites cada vez más baratos y la futura construcción de un asentamiento humano permanente en la Luna. Cerramos el directo, muchas gracias por seguirnos.

22.19 Por si alguien no se cree que hay un descapotable en el espacio viajando hacia Marte, bajo estas líneas tiene la prueba documental.

22.07 Aún no sabemos qué ha ocurrido con el núcleo central de cohete que debía aterrizar en una plataforma en medio del Atlántico. Seguiremos al tanto.

22.00 La retransmisión ha finalizado. Por lo que sabemos de momento, Space X ha cosechado un gran éxito. Ha logrado lanzar el cohete Falcon Heavy, el cohete en operación más potente en la actualidad y solo superado por los Saturn V del programa Apollo, y ha conseguido enviar una carga al espacio. Además, dentro del gran objetivo de lanzar cohetes reutilizables que abaraten las misiones al espacio, ha logrado que al menos dos de los tres bloques de la etapa inferior de la nave aterricen en la Tierra después. Es un paso importante en la carrera espacial, más teniendo en cuenta que el Falcon Heavy está diseñado para enviar cargas pesadas a la órbita o incluso astronautas y otro tipo de cargamentos hasta la Luna o a Marte.

21.55 Parece que hay problemas. Se ha perdido la señal con la etapa inferior central, el tercero de los Falcon 9 que componen al Falcon Heavy. Mientras tanto, la segunda etapa sigue su camino con el coche a bordo.

21.54 ¡Es increíble! Las dos etapas inferiores laterales han aterrizado a la vez.

21.49 Suena «Space Oddity». La misma música que el maniquí a bordo del Tesla está escuchando. Se dirige a Marte, mientras que los propulsores de la primera etapa maniobran para volver a la Tierra y aterrizar. ¡Estamos en la era de los cohetes reutilizables!

21.48 La segunda etapa ya está en ignición. El coche se aleja de la Tierra.

21.48 Los cohetes laterales se han separado correctamente.

21.47 El cohete ha superado Max Q,la fase de mayor tensión. Lo siguiente es la separación de los cohetes laterales. Todo es correcto.

21.46 ¡Ya está! El Falcon Heavy ha hecho historia. Nada tan potente ha despegado desde la TIerra desde el programa Apollo. Ya alcanza velocidades supersónicas.

21.44 El Falcon Heavy ya depende de su energía interna. Ready for launch!

21.42 Comienza la retransmisión de los chequeos previos al lanzamiento. Ahora, los motores están en fase de enfriamiento, preparándose para ignición prevista para las 21.45. Los sistemas son nominales por el momento.

21.39 Así será la órbita del descapotable. Es heliocéntrica, y se acercará cada cierto tiempo a Marte.

21.37 Ocho minutos para el lanzamiento. Los motores deberían comenzar el enfriamiento en breves instantes.

21.34 Recuerdan ahora que junto al histórico lanzamiento del Falcon Heavy ocurrirá un triple y también histórico aterrizaje: el de las tres etapas por separado, en dos plataformas terrestres y en una marina. Los tanques están llenos de combustible en la segunda etapa y casi en la primera. Aún falta un poco para llenar con oxígeno líquido ambas. Recordamos que la primera etapa eleva al Falcon desde la Tierra y la segunda impulsa al bloque de la carga arriba, en la órbita. En este caso, y como se trata de un vuelo de prueba, la carga es un decapotable tripulado por un maniquí llamado «Starman».

21.31 Faltan 15 minutos para el tiempo 0, cuando los cohetes del Falcon Heavy rugirán para elevarlo hasta el espacio. En siete minutos comenzará el enfriamiento de los motores. Seis minutos después se harán los últimos chequeos y menos de un minuto después arrancará la ignición.

21.26 La retransmisión comienza recordando que el propósito del enorme cohete es llegar a Marte o a la Luna. Está compuesto por tres cohetes Falcon 9 con 27 motores. Explican que en el ascenso la potencia de los motores va subiendo y bajando para estabilizar al cohete.

21.23 Comienza la retransmisión en directo. Puede seguirse en el vídeo, sobre estas líneas, o aquí.

21.21 En el vídeo de abajo, un «spoiler». Puede verse y escucharse la prueba estática de ignición hecha por el Falcon Heavy el pasado 24 de enero. Vayan preparando sus oídos.

21.14 Muchos afortunados que están en la zona están compartiendo imágenes de la lanzadera. Apenas es un punto en la distancia, pero en cuestión de media hora un destello y una gran nube de humo aparecerán en la escena.

21.09 En el enlace de abajo hay acceso a las cámaras que están siguiendo al cohete en el complejo de lanzamiento 39A, en el Centro Espacial Kennedy, Florida. Es la misma plataforma que permitió el despegue de muchos cohetes del mítico programa Apollo.

21.03 En la web de Space X es posible observar las partes del súpercohete. Lo más llamativo es que sus primeras etapas, los cohetes que lo hacen despegar de la Tierra, son reutilizables y son capaces de aterrizar en la Tierra después de lanzar la carga. Por eso, por ejemplo, van provistas de alerones para estabilizarse en la atmósfera.

20.58 Si la espera se hace larga, podemos recordar las palabras de Elon Musk. Tanto si la prueba del Falcon Heavy sale bien como si sale mal, el CEO de Space X predijo que vamos a ver una gran explosión. La equivalente a casi dos millones de kilogramos de TNT detonando, o la provocada por los 27 motores Merlin del súpercohete. Para hacerse una idea de su potencia, según Space X el empuje de estos motores es equivalente al de 18 Boeing 747 a plena potencia. Sin dejar los símiles aeronáuticos, esto le permite llevar a la órbita próxima a la Tierra unas 64 toneladas métricas de carga, una masa mayor a la de un Boeing 737 cargado con pasajeros, tripulación, equipaje y combustible. Desde que volaran los cohetes Saturn V del programa Apollo, nada tan potente ha dejado atrás la superficie de la Tierra. Los transbordadores espaciales apenas llegaban a las 24 toneladas métricas en la misma órbita.

20.45 Faltan 40 minutos para que comience la retransmisión en directo. Podrás seguirla sobre estas líneas o aquí. 20 minutos después llegará el tiempo 0 y el Falcon Heavy despegará.

20.38 Esto quiere decir que los tanques del Falcon Heavy están siendo llenados con queroseno para cohetes. 45 minutos después del comienzo de esta operación arrancará la carga de oxígeno líquido. La mezcla es auténticamente explosiva.

20.30 La operación de carga de combustible se ha autorizado. Esto corresponde al tiempo -01.28.00 hasta el tiempo 0 del lanzamiento. Teóricamente, a las 21.45, en menos de hora y media, el Falcon Heavy despegará desde Cabo Cañaveral.

20.28 Si nada de esto falla y el cohete no salta por los aires, la segunda etapa del Falcon propulsará la carga al espacio. Tendrá que atravesar el anillo de radiación de la Tierra, el cinturón de Van Allen, formado cuando las partículas cargadas procedentes del Sol interaccionan con el campo magnético terrestre. Podría haber problemas en el cohete que interrumpieran la ignición, y el deportivo no llegaría a su destino final: teóricamente, este orbitará el Sol, durante cientos de millones de años, y a veces pasará cerca de Marte. Según Elon Musk, hay una probabilidad «extremadamente pequeña» de que choque con el planeta rojo.

20.25 ¿Qué puede ir mal? Según Elon Musk dijo recientemente, «muchas cosas». En esta misión de prueba, lo peor sería que el cohete estallase en la plataforma de lanzamiento, como ocurrió en septiembre de 2016 con un Falcon 9. La detonación dañaría la plataforma, y harían falta meses para repararla. Tal como informa The New York Times, la máxima preocupación es que se desconocen con exactitud cómo afectarán las interacciones aerodinámicas a los tres propulsores del Falcon, cuando atraviesen la barrera del sonido durante el ascenso, provocando una onda de choque que resonará entre todos ellos. Además, el sistema de desacoplamiento de los cohetes laterales aún no ha sido probado en vuelo.

20.19 Mientras pasan los minutos, recordamos: ¿Por qué es importante el lanzamiento del Falcon Heavy? Por una parte será el cohetes más potente lanzado al espacio desde el programa Apollo y, por otro, marcará una nueva época, porque será la primera vez que una compañía privada desarrolle un cohete tan grande sin el apoyo gubernamental. Además, el súpercohete de Space X será un posible apoyo para la NASA, que está desarrollando un cohete aún mayor, el SLS, y podría llegar a enviar, en lugar de este, grandes robots al espacio o cargas y astronautas hasta la Luna o Marte.

20.04 Un usuario de Twitter bromea, y compara a Elon Musk con un personaje de Guardianes de la Galaxia.

19.58 Pero ahora van en serio. La secuencia automática de lanzamiento ya ha comenzado.

19.52 Un nuevo retraso a causa del viento, esta vez hasta las 21.45. la ventana de lanzamiento se extiende hasta las 22. Si hoy no se lleva a cabo, el lanzamiento se llevaría a mañana.

19.49 Las etapas inferiores pasarán unos segundos reorientándose, pero enseguida arrancarán la ignición de reentrada, para volver a la Tierra de forma controlada. Más arriba, se desplegará el bloque con de carga. Los aterrizajes de las etapas inferiores están previstos para los tiempos 07.58 (cohetes laterales, en Tierra) y 08.19 (cohete central), tras el tiempo 0. A los 28.22 la segunda etapa de la carga arrancará e impulsará al Tesla durante 30 segundos. Despúes comenzará la operación para poner al automóvil en la órbita elíptica en torno al Sol que le hará pasar cerca de Marte.

19.44 Después del tiempo 0, el Falcon Heavy vivirá los segundos más críticos. Un minuto y seis segundos después del despegue, alcanzará «Max Q», el momento de máximo estrés mecánico en el cohete. Dos minutos y medio después del tiempo 0, los cohetes laterales se apagarán (esto se llama «BECO») y separarán. Apenas unos segundos después, se apagará el módulo central («MECO»), que también se separará. En ese momento arrancará la ignición de la segunda fase del cohete, que impulsará la carga hacia el espacio.

19.40 La retransmisión que puedes encontrar sobre estas líneas comenzará 20 minutos antes del lanzamiento, en el el llamado tiempo 0. Antes de ese momento, el Falcon habrá cargado queroseno, oxígeno líquido, se habrán hecho chequeos y se habrá presurizado el tanque del propelante. Cinco segundos antes del lanzamiento, se arrancarán los cohetes laterales. Dos segundos más tarde, el central.

19.21 Mientras esperamos, podemos estudiar las fases del lanzamiento. Si todo va bien, las etapas inferiores aterrizarán por separado, el módulo superior reentrará en la atmósfera y el coche será lanzado al espacio.

19.19 El lanzamiento del Falcon Heavy se pospone hasta las 20.20 hora española. El viento es un 20 % superior a la máxima capacidad de resistencia del módulo superior del cohete. Space X ha anunciado que esperarán hasta ese momento en previsión de que el viento amaine.

19.12 ¿Y qué hay del coche que se enviará al espacio? ¿Se convertirá en un pedazo de basura espacial? ¿Podrá aparcar en doble fila en Marte? En la licencia para el lanzamiento el vehículo figura como «simulador de masa» para órbita hiperbólica con el Sol. Esto quiere decir que el destino del bonito Tesla es abandonar la Tierra e internarse en las profundidades del Sistema Solar, pasando antes por las «cercanías» de Marte. En opinión de Darren McKnight, experto en basura espacial, «El entusiamo y el interés que genera valen más que su efecto infinitamente pequeño de ensuciar el Cosmos». Elon Musk bromeó con la idea de que el coche pueda hacer un viaje casi infitino y que dentro de millones de años sea encontrado por alienígenas. Por si acaso, esconde un ejemplar de «Guía del Autoestopista Galáctico» en la guantera.

19.00 ¿Tiene experiencia Space X como para lograr este triple aterrizaje? Hasta ahora la compañía ha logrado lanzar y aterrizar sus cohetes Falcon 9 en 21 ocasiones, y ha hecho volar cohetes ya usados en seis, tal como informa Space.com. Para ello, los cohetes cuentan con un sistema de impulsión con el que posarse en tierra así como con patas y estabilizadores para controlar su descenso.

18.53 ¿Cómo será el lanzamiento? Entre las 19.30 y las 22.00, hora española, los 27 motores Merlin del Falcon Heavy comenzarán a rugir. Los dos núcleos laterales, que corresponden a dos Falcon 9, ya fueron usados en mayo y julio de 2016, en los lanzamientos del satélite Thaicom y de la misión CRS-9, mientras que el otro es nuevo. Después del vuelo, el Falcon Heavy se «partirá» en tres y cada uno de los cohetes aterrizará por separado. Los laterales aterrizarán en las plataformas de aterrizaje LZ-1 y LZ-2 de Cabo Cañaveral. El central en la plataforma robótica «Of course I still love you», en el Atlántico.

18.36 The Guardian ha recogido declaraciones hechas por Elon Musk con motivo del lanzamiento. El CEO de Space X ha mostrado tener unas expectativas bajas al respecto: «El tiempo tiene buen aspecto, el cohete tiene buen aspecto. Va a ser una prueba muy emocionante o bien un fallo muy emocionante con una enorme explosión». Reconoció que un fallo será un gran freno para los planes de Space X, pero que a fin de cuentas se trata de un vuelo de prueba de un complejo artefacto. En todo caso, si sale mal, los fuegos artificiales pueden ser de impacto: en el interior del cohete reposan el quivalente a casi dos millones de kilogramos de TNT. «Seguramente no va a quedar mucho si las cosas se descontrolan en la plataforma», dijo Musk. En una teleconferencia con los medios, recogidas por The Guardian, dijo que será una victoria si la plataforma entera no queda hecha añicos, puesto que reconstruirla podría llevar entre 8 y 12 meses.

18.25 El Falcon Heavy es básicamente una versión muy mejorada del cohete reutilizable Falcon 9, un cohete que ya se usa para lanzar satélites y cargas a la Estación Espacial Internacional. En la imagen de abajo, los tres «cilindros» inferiores son versiones modificadas del Falcon 9. Después de poner el deportivo en órbita aterrizarán en la Tierra, teóricamente. En la imagen de abajo el Falcon Heavy está en plenas pruebas de ignición, el pasado 24 de enero.

18.10 ¿Cómo se le puede dar publicidad a un deportivo eléctrico? ¡Mételo en una nave! Es lo que Elon Musk, CEO a tiempo completo de Tesla y Space X, ha ideado para darle publicidad a su Tesla Roadster. En contra de lo que pueda parecer, lo cierto es que esta esta es una carga mucho más barata de la que suelen lanzar los cohetes. En este caso, el Falcon Heavy hará un vuelo de prueba. Como es la primera vez que se enviará al espacio, se considera que el lanzamiento de hoy es de alto riesgo, así que quizás el maniquí de astronauta pase un mal rato. Esperemos que pueda disfrutar de la canción «Space Oddity», de David Bowie, que sonará en los altavoces del coche.

Space X

18.00 Sin embargo, todos ellos quedarán tras la estela del monstruoso cohete SLS, diseñado por Boeing para la NASA. Este lanzador, que será enviado al espacio en 2019, en teoría será capaz de enviar 130 toneladas métricas a la órbita próxima a la Tierra (LEO), superando, según la NASA, las capacidades del Saturno V. A su lado, el Falcon Heavy, lanzado hoy, solo puede enviar 54 toneladas métricas a la órbita próxima. En principio, en vez de un Tesla Roadster Elon Musk podría mandar al espacio un carro de combate.

17.55 La reutilización del cohete será clave para abaratar los costes en todo tipo de misiones, y es reflejo de un objetivo que persigue la industria espacial en conjunto. Junto al Falcon Heavy, hay otros intentos de diseñar cohetes más ligeros (como el español Arion, de PLD Space, o el New Glenn, de Blue Origin) que además sean reutilizables.

17.50 El lanzamiento del súpercohete Falcon Heavy, de Space X, que se podrá seguir aquí, podría hacer historia hoy mismo. A partir de las 19.30 de hoy, esta mole de 70 metros de alto se convertirá en el cohete más potente en operación desde el Saturn V, el cohete que llevó a los astronautas a la Luna. Pero, a gran diferencia de este, el Falcon Heavy será crucial en las próximas misiones a la Luna y a Marte y además tendrá una gran ventaja: una parte del cohete será reutilizable.

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Todo está a punto para que el súpercohete Falcon Heavy de Space X, un lanzador de 70 metros de largo y que es el más potente en operación, despegue esta tarde desde Cabo Cañaveral, en Florida (EE.UU.). El lanzamiento podrá seguirse aquí, y está previsto que tenga lugar a partir de las 19.30 horas, hora peninsular española.

Si todo sale bien, el Falcon Heavy será dos veces superior que el cohete actual en operación más potente, y solo habrá sido superado por el Saturno V, el descomunal cohete que envió tripulaciones y cargas a la Luna durante el programa Apollo.

La importancia del lanzamiento de hoy es que es la primera vez que Space X prueba este modelo pesado de cohete, cuyo diseño está pensado paraenviar cargas y tripulaciones a la Luna y a Marte.

Su gran peculiaridad es que las primeras fases del lanzador, que son las que hacen despegar a la nave desde la Tierra, son reutilizables. Después de impulsar a una segunda fase hasta el espacio, en teoría son capaces de aterrizar de nuevo para ser usadas en otra ocasión. Esa otra segunda fase impulsa a la carga y no se puede volver a usar, así que se desintegra en la atmósfera.

Las primeras etapas del Falcon Heavy son versiones modificadas del Falcon 9, un cohete reutilizable en plena utilización capaz de poner en órbita satélites y de enviar cargas a la Estación Espacial Internacional. Cada uno de estos va equipado con 9 motores Merlin, lo que hace que el Falcon Heavy tenga un total de 27 motores.

Un deportivo a bordo

Este primer vuelo está concebido como un viaje de prueba. Por ese motivo, el enorme interior del compartimento de carga del Falcon Heavy no irá ocupado con un satélite, sino por un automóvil diseñado por otra de las compañías de Elon Musk, Tesla. Si todo va bien y el cohete no salta por los aires, Space X enviará un Tesla Roadster al espacio y lo pondrá en órbita en torno al Sol para que pase cerca de Marte.

En una publicación en Instagram este 5 de febrero, el multimillonario compartió una foto del automóvil deportivo eléctrico amarrado al cohete, con un maniquí que llevaba un traje espacial sentado en el asiento del conductor. Junto a la imagen, escribió «Starman in Red Roadster», una referencia al plan de la firma para reproducir «Space Oddity» de David Bowie desde los altavoces del coche durante el lanzamiento.

Lanzamiento de alto riesgo

El propio Musk ha dicho en varias ocasiones que este va a ser un lanzamiento de alto riesgo. No solo porque es la primera vez que el ingenio vuela, sino porque los 27 motores del Falcon Heavy tendrán que encenderse a la vez y conseguir un empuje homogéneo. Hace unos días, sin embargo, el cohete superó las pruebas de ignición, que duraron 10 segundos, tal como informa Space.com.

El CEO de Space X, la propietaria del cohete, Elon Musk, ha recordado en Twitter que apenas faltan unas horas para que se produzca el lanzamiento.

El lanzamiento se producirá en una ventana temporal comprendida entre las 19.30 y las 22.00, hora española, pero podría retrasarse a mañana si hubiera algún inconveniente. Se espera que las condiciones meteorológicas sean favorables al 80 por ciento para el lanzamiento.