Escaleras mecánicas
Escaleras mecánicas - WIKIMEDIA/Karen Mardahl

¿Es más eficiente pararse o caminar en una escalera mecánica? Una ingeniera tiene la respuesta

¿Debería haber un carril para caminar y otro para estar de pie, o ambos deberían utilizarse únicamente para estar de pie?

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En carretera, la normativa dice que se debe circular, normalmente, por el carril situado más a la derecha del conductor, dejando el izquierdo para los adelantamientos. En el considerado «tráfico peatonal» también existe una regla no escrita similar: los caminantes más rápidos deben moverse hacia la izquierda y los más lentos hacia la derecha (al menos en España).

Esto es algo que puede observarse en el uso de una escalera mecánica: los pasajeros usan la mitad derecha del escalón si están de pie o parados y la mitad izquierda si están caminando o corriendo para llegar al final.

Pero, tal y como se pregunta Lesley Strawderman, profesora de Ingeniería Industrial y de Sistemas en la Universidad Estatal de Mississippi (EE.UU.) en « The Conversation», ¿dos carriles de «tráfico peatonal» en una escalera mecánica ayudarían realmente a llegar más rápidamente al destino? ¿Debería haber un carril para caminar y un carril para estar de pie, o ambos carriles deberían utilizarse únicamente para estar de pie?

Un estudio informó que el 74,9 por ciento de los peatones optan por pararse en la escalera mecánica en lugar de caminar. ¿Debería dejarse abierto todo un carril de la escalera mecánica para una pequeña e impaciente proporción de la multitud?

«Un peatón que camina necesita más de 0,75m²»

«Cuando los diseñadores planifican espacios como carreteras y edificios, consideran el espacio necesario para cada persona en el entorno. Este espacio necesario varía dependiendo de cómo se utilice el espacio. Para un peatón, la "zona de seguridad" describe cuánto espacio necesita una persona para sentirse cómoda, y cambia según la actividad. Alguien de pie necesita, en promedio, un poco más de 0,3m² de espacio, mientras que un peatón que camina necesita más de 0,75m². Esto significa que un espacio restringido, como puede ser una escalera mecánica, puede albergar cómodamente más del doble de peatones en pie que caminando».

En Londres se obtuvo un aumento del 27% en la capacidad al cambiar a una política de ir «solo de pie» en una escalera mecánica típicamente congestionada en una estación de metro. No se permitió caminar en las abarrotadas escaleras mecánicas, lo que propició que más gente se moviera por la estación en la misma cantidad de tiempo que antes. «Una escalera mecánica altamente eficiente es aquella que tiene la mayor producción, es decir, que transporta a la mayor cantidad de personas al destino», asegura Strawderman.

«Pero el cambio fue polémico. La convención social en el transporte a menudo ha favorecido al viajero individual. Por ejemplo, permitir que la gente camine hacia la izquierda hace que algunos individuos se muevan más rápido, a pesar de que reduce la capacidad de la escalera mecánica y reduce el tiempo total de viaje para otros. Si bien el uso de uno de los carriles de la escalera mecánica para caminar puede ayudar a que la salida peatonal sea más rápida, la variedad de velocidades de los caminantes en relación con el resto del tráfico dificulta la eficiencia general. Para mejorar el sistema, lo que se debe considerar es la eficiencia».

«Yo me muevo, tú te mueves»

«Los ingenieros consideran a muchos peatones en un área como una multitud de alta densidad. En estas situaciones, los peatones tienden a caminar mucho más despacio que cuando están en un espacio abierto o de baja densidad. Este ritmo más lento se debe tanto a la falta de espacio como a la necesidad de que cada peatón tome más decisiones: ¿debo acelerar? ¿Más despacio? ¿Pasar a esta persona? ¿Sólo esperar? El abrumador número de pequeñas decisiones puede llevar a que los peatones se comporten como los que los rodean. Esta mentalidad de "ir con el flujo" literalmente hace que caminar sea menos fatigoso mentalmente».

«Así que cuando la gente se acerca a una escalera mecánica, a menudo hacen lo que la persona inmediatamente delante de ellos está haciendo. Si la persona frente a ellos camina, caminan. Si la persona frente a ellos se pone de pie, se ponen de pie. Todo lo que se necesita es alguien que empiece la tendencia».

La profesora de ingeniería concluye: «Párese a ambos lados de la escalera mecánica. Los otros lo seguirán. Por más que parezca contrario a la intuición, este cambio ayudará a todos a llegar al destino más rápido, especialmente cuando las cosas están atestadas».