Recreación artística de una supernova
Recreación artística de una supernova - NASA/ESA/G. BACON (STSCI)

Astrónomos descubren una estrella zombi que no muere

Explotó varias veces como una supernova en un período de más de cincuenta años y, en contra de lo todo lo que se ha visto hasta ahora, ahí sigue

MadridActualizado:

Durante las últimas dos décadas, los astrónomos han descubierto cerca de 5.000 supernovas, explosiones de estrellas que, invariablemente, provocan su muerte. Pero un equipo internacional de astrónomos dirigido por el Observatorio Las Cumbres (LCO) ha hecho un extraño descubrimiento: una estrella que se niega a morir. El astro, 50 veces más masivo que el Sol, explotó varias veces en un período de más de cincuenta años y, en contra de lo todo lo que se ha visto hasta ahora, ahí sigue, como un zombi en las profundidades del espacio. El hallazgo, publicado en la revista Nature, desafía las teorías existentes sobre estas catástrofes cósmicas.

Como ver un dinosaurio vivo

Los investigadores creen que iPTF14hls puede ser el primer ejemplo de una «supernova de inestabilidad de par pulsátil». «De acuerdo con esta teoría, es posible que fuera el resultado de una estrella tan masiva y caliente que generara antimateria en su núcleo», apunta el coautor Daniel Kasen, profesor de la Universidad de Berkeley. «Eso haría que la estrella se volviera violentamente inestable y sufriera repetidas erupciones brillantes durante períodos de años».

Ese proceso puede incluso repetirse durante décadas antes de la gran explosión final de la estrella y su colapso en un agujero negro. «Se esperaba ver estas explosiones solo en el universo temprano. Esto es como encontrar un dinosaurio vivo hoy. Si encuentras uno, te preguntarás si realmente se trata de un dinosaurio», explica Andy Howell, líder del grupo de supernovas del LCO y coautor del estudio.

De hecho, la teoría de inestabilidad de par pulsátil puede no explicar completamente todos los datos obtenidos para este evento. Por ejemplo, la energía liberada por la supernova es más de lo que predice la teoría. Esta supernova puede ser algo completamente nuevo.

Los astrónomos continuarán observando iPTF14hls, que sigue siendo brillante tres años después de su descubrimiento. «Este es uno de esos tipos de eventos que hacen que nos rasquemos la cabeza», reconoce Nugent. «Realmente me gustaría encontrar otra igual».