Cada año la industria tecnológica genera hasta 41 millones de toneladas de residuos electrónicos
Cada año la industria tecnológica genera hasta 41 millones de toneladas de residuos electrónicos - BASEL ACTION NETWORK
ONU

Las montañas de desechos electrónicos suponen una posible ventaja para la humanidad

El reciclaje inteligente es clave para proteger a las personas y al medio ambiente de los efectos nocivos de los residuos electrónicos, que se acumulan en un promedio de 41 millones de toneladas cada año

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Cada año, la industria tecnológica genera hasta 41 millones de toneladas de residuos electrónicos, advierten desde el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA). La cifra podría llegar a 50 millones este año debido al creciente número de consumidores y a la disminución de la vida útil de los dispositivos por una demanda de actualización periódica, subrayan en una nota.

Máquinas de café, neveras, cables eléctricos, ordenadores, televisores y viejas radios analógicas se están acumulando en vertederos de todo el mundo.

Los desechos electrónicos suelen contener componentes peligrosos que representan riesgos para la salud humana y el medio ambiente, y causan mayores daños en los países en desarrollo, insisten desde el PNUMA.

«Los productos electrónicos están aumentando exponencialmente en número, variedad y complejidad, y todos ellos utilizan elementos tan valiosos como peligrosos», comenta Keith Alverson, director del Centro Internacional de Tecnología Ambiental del PNUMA, que estudia mejores métodos para incrementar el reciclaje y la gestión de residuos.

Los productos electrónicos están aumentando en número, variedad y complejidad

«El desafío de reutilizar, reciclar y eliminar adecuadamente los desechos electrónicos ya es enorme y continuará creciendo, ya sea en hogares, en el sector privado o en países de todo el mundo. Tenemos que pensar detenidamente e implementar soluciones para los desechos electrónicos, ya que permaneceremos beneficiándonos cada vez más de los bienes y servicios que nos provee la tecnología», continúa Alverson.

Una empresa criminal

De acuerdo con una investigación del PNUMA, entre 60 y 90% de los desechos electrónicos se comercializan o descargan ilegalmente, a menudo con la participación de bandas criminales trasnacionales.

«Es ilegal exportar desechos electrónicos, pero las redes extensas de contrabando clasifican los desechos como artículos de segunda mano y los arrojan en lugares como Ghana, India, Pakistán y Brasil», explica Christian Nellemann, jefe de la Unidad de Respuesta Rápida del Centro Noruego de Análisis Globales, y autor de un reciente informe del PNUMA sobre residuos electrónicos.

Los convenios de Basilea, Estocolmo y Rotterdam regulan el movimiento y la eliminación de los desechos, pero los delincuentes y los comerciantes astutos encuentran maneras para evadir las normas, matizan desde la organización de las Naciones Unidas.

Los delincuentes cobran por la eliminación segura de los desechos y luego los reciclan de manera irregular

Sus métodos incluyen declarar las baterías desechadas como plástico y tubos de rayos catódicos y monitores de computadora como chatarra de metal. Las técnicas de contrabando de pequeña y gran escala se pueden ver en todo el mundo, desde el transporte organizado de camiones en toda Europa y América del Norte hasta el uso de los principales centros de contrabando al sur de Asia, incluido el traslado marítimo de contenedores.

El control insuficiente a la eliminación de desechos es otra escapatoria que aprovechan los delincuentes, quienes cobran los pagos por la eliminación segura de los desechos y luego descargan o reciclan de manera irregular.

Lograr un reciclaje adecuado

La clave para resolver muchos de estos problemas y asegurar que no nos quedemos sin metales en las próximas décadas es un reciclaje mejor y más formalizado, propone la ONU.

Según las investigaciones del Panel Internacional de Recursos (IRP), el aprovechamiento de los desechos ha sido consistentemente bajo: de 60 metales estudiados solo un tercio tiene una tasa de reciclaje que supera 50% y ese indicador es inferior a 1% en el caso de 34 elementos. Esto revela una ventana de oportunidad para reducir la degradación ambiental, el uso de la energía y el agua, y los impactos en la salud.

«Necesitamos abordar el círculo completo, establecer sistemas de reciclaje y formalizar y subsidiar los sistemas irregulares de manejo», dijo Nellemann. «También necesitamos enfrentar la significativa participación de la delincuencia organizada en el manejo de desechos», menciona Alverson.

Están surgiendo soluciones para combatir el manejo ilegal e insostenible de los desechos electrónicos. Recuperar metales valiosos y otros recursos contenidos dentro de los productos electrónicos puede reducir la cantidad de residuos electrónicos producidos, disminuir la presión sobre el medio ambiente, crear empleos y generar ingresos.

De acuerdo con el IRP, los diseñadores deben buscar formas de recuperar fácilmente materiales como los metales de tierras raras de productos que incluyen a la tecnología verde - paneles solares e imanes de turbina eólica-. Los acuerdos vinculantes sobre clasificación de residuos contemplados en los convenios también serán vitales para evitar el vertido de residuos en los países en desarrollo.

Hasta ahora, el aprovechamiento de los desechos ha sido consistentemente bajo

Las alianzas en esta área están creciendo. La Unión Internacional de Telecomunicaciones, la Universidad de las Naciones Unidas y la Asociación Internacional de Residuos Sólidos, formaron este año la Asociación Mundial de Estadísticas sobre Desechos Electrónicos para mejorar y recopilar información sobre residuos electrónicos a nivel global. La Asociación Mundial sobre Gestión de Residuos también estudia la mejora de la eliminación racional en los países en desarrollo, un área de trabajo dirigida por la Unión Internacional de Telecomunicaciones.

Las montañas de desechos electrónicos están creciendo en todo el mundo, pero este desperdicio puede convertirse en un valioso recurso que protegerá la salud humana y asegurará que la humanidad use los recursos limitados con más sabiduría.